“Imagining Latinidades” in the Midwest – Interview with Ariana Ruiz

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by Melanie Márquez Adams

Read the interview in Spanish below.

“Our conversation and analyses will consider how feelings of belonging—or not belonging—and citizenship are embodied, performed, contested, and reimagined among various bodies”. This is one of the first things I read on the syllabus of “Citizenships, Affect, and (Un)Belonging”, a cultural studies seminar taught by Professor Ariana Ruiz. It’s 3:25 pm on a Tuesday. Outside, a cold breeze plays and contrasts with the warm, colored carpet that softens the hurried steps of students as they go to their next class or back to the residence halls. Or perhaps to a coffee house longing for the comfort of a hot beverage.

Inside a classroom of Phillips Hall, a group of graduate students start to arrange their chairs in a circle while they release some of the stress of the day by chatting away. It’s almost time for class to begin so I take out the articles we need for our weekly discussion and place the colorful stack on my desk: page after page, neon yellow paths run across several paragraphs. Multiple notes on the margins of each page along with a few bad drawings of tiny faces portraying different expressions. Happy, surprised, and sad faces: imprints of my reactions to the compelling ideas presented in the articles assigned for class. Articles that expose me to the work of prominent Latinx academics. A body of work that deeply connects not only to my creative writing but to my own immigrant story in the United States. 

I had never felt inspired to doodle on materials assigned for a class. But then again, I had never taken a class like this. A class in which one week we talk about issues of Transnationalism and Belonging, the next we comment Citizen Illegal by José Olivarez (followed by a reading with the author himself at the Latino Native American Cultural Center), and then the next we analyze a Gloria Anzaldúa essay in which she conveys the importance of anthologizing and publishing the work and theories produced by women of color.

All these fascinating readings and discussions are encouraged and facilitated by professor Ruiz who makes sure that, as passionate and opposing the opinions and ideas might get, every exchange takes place within a space of respect and camaraderie. A space where students from six countries across the Americas, feel inspired to learn from one another, not despite, but especially from their differences.

A native of California, Professor Ruiz holds a Ph.D. in English with a graduate minor in Latino/a Studies from the University of Illinois Urbana-Champaign. She has been a Professor of Latino/a Literature and Culture in the Department of Spanish and Portuguese at the University of Iowa for four years where she teaches undergraduate and graduate courses that explore and examine the experience of Latino/a/x people in the United States.

Professor Ruiz is currently codirecting the Mellon-funded year-long Sawyer Seminar, “Imagining Latinidades: Articulations of National Belonging”, a program that involves bringing twenty-four Latinx speakers to campus, hosting several cultural and artistic events, and producing a weekly podcast. This is an endeavor so inspiring and so relevant given our current social and political climate, that I decided to interview Professor Ruiz to learn more about the motivations, hopes, and some of the behind-the-scenes work involved behind such a project. What follows is a transcript of that exchange, edited slightly for accuracy.

MMA: How did the idea for the “Imagining Latinidades” seminar come to be? What was the motivation to bring to the University of Iowa all these questions and ideas of what Latinidad means in the United States?

AR: Through the Latino/a Studies minor program, together with faculty members Darrel Wanzer-Serrano from Communications Studies, and Rene Rocha from Political Science, we started to talk about and imagine ways in which we could address questions of Latinidad in the Midwest, how the University of Iowa could become a space where these conversations took place, and what that might look like. Those were the ideas that came together to influence our decision to apply for the Andrew W. Mellon Foundation Sawyer Seminar Grant. Considering that, although still new to the university, the Latino/a Studies minor is very much growing in terms of student interest, it became important to think about Latinidad, particularly within the Midwest. The Latino/a/x population in the Midwest is thought many times as something new—as in new arrivals—when in fact there has been a long history of Latino/a/x presence throughout the region as well as the United States. Therefore, we wanted to bring scholars to this space to generate conversations and explore ideas about Latinidades.

MMA: The title that frames the seminar, "Imagining Latinidades”, is so beautiful and thought-provoking. What is conveyed by putting these words together and how does this align to the program’s objectives?

AR: When we thought of “Imagining Latinidades”, there were two things at play. We wanted to make “Latinidad” plural so that it could speak to the fact that there are a variety of Latinidades that are enacted in our everyday lives. The “Imagining” part works in two ways: the first one addresses how Latino/a/x people are imagined within the United States; the second, how is it that we imagine ourselves and how we can reimagine ourselves within the future, especially when we consider the multiplicity and unknown aspects of Latinidad. These words respond to, are in conversation with, or are against ideas that come from the outside-in but also from the inside-out.

 

MMA: What does it mean to work on a project that deals with these kinds of topics in a predominantly white space? Was this something that impacted the genesis of “Imagining Latinidades”?

AR: In the context of multiple ways of imagining it means to think about how the Midwest imagines itself, and how the University of Iowa imagines itself and its Latino/a/x population. When thinking about that—whether it be disrupting ideas around Latinidad, whether it be expanding our notions of Latinidad—all these ideas can come into play as we begin to have these conversations in a space that is predominantly white, especially one that is tied to the institution. But for us, it is also about bringing these conversations to the community at large. This takes place through hosting the events at the public library where they are more accessible and inviting to people in the community. We also have a podcast that we started in relationship to the Sawyer Seminar so that we can establish these connections beyond Iowa.

MMA: What are some of the outcomes and the impacts you expect from this program?

AR: One of the big outcomes we expect is to highlight the experience of Latino/a/x people in the United States, particularly those that are here in Iowa City at the University of Iowa, and also to think about ways in which we can grow our minor in Latino/a Studies with the hopes of it becoming a major and a graduate certificate. Another goal is for the directors of the program to put together an edited collection after the seminar is complete so that, along with the podcast and the recorded sessions on YouTube, there will be different ways to access this information for longer periods of time. It’s not just about the seminar itself but the afterlife of the seminar.

MMA: During her recent reading at Prairie Lights, Cuban-American author Jennine Capó Crucet placed our unexamined beliefs at the core of some of the biggest issues in this country. How are the conversations that are taking place in “Imagining Latinidades” linked to Capó Crucet’s words and what are some of the beliefs you hope will be challenged by the ongoing events and lectures?

AR: The people that we are bringing into campus to speak towards this idea of imagining Latinidades are coming from various backgrounds. We have people within political sciences, literary studies, sociology, anthropology, all sorts of disciplinary training that are speaking to this idea. One of the things that has been a running thread thus far—implicit in nature, not something that we were seeking—is that these scholars are working against assumptions of what the Latino/a/x experience is in the United States. I think that is one of the topics that Capó Crucet brings up in this idea of our unexamined beliefs. What does it mean to examine our beliefs about a particular group of people? What does it mean for that to be uncomfortable and to sit with that discomfort?

I would say that even within my own classroom space, that is a conversation we have when we explore these ideas of Latinidad, whether it be at the undergraduate or the graduate level, where I ask students to suspend their beliefs for a certain amount of time—to engage with information and knowledge that is being provided and explored and that it is okay to be uncomfortable when processing that information. Therefore, it is really about an academic journey, an intellectual endeavor. It’s never that we are done, it’s not that our beliefs have now suddenly been taken care of and that now we move on, but in fact it’s very much a journey that we are constantly going through. And so that’s what we are hoping, that this is not a conversation that stops after the seminar is complete but an ongoing one that is generated not only within the University of Iowa but beyond as well.

 

Ariana Ruiz is an Assistant Professor of Latino/a Literature and Culture at the University of Iowa. She received her Ph.D. in English with a graduate minor in Latino/a Studies from the University of Illinois Urbana-Champaign.

 

Melanie Márquez Adams is an MFA candidate in Spanish Creative Writing at the University of Iowa.

 

“Imaginando Latinidades” en el Medio Oeste – Una entrevista a Ariana Ruiz

por Melanie Márquez Adams

 

“Nuestra conversación y análisis considerará cómo los sentimientos de pertenencia (o no-pertenencia) y de ciudadanía se personifican, interpretan, cuestionan y reinventan por diversos cuerpos. Esto es lo que leo al inicio del syllabus de “Ciudadanías, afecto y (no)pertenencia”, un seminario de estudios culturales dictado por la Profesora Ariana Ruiz. Son las 3:25 pm de un martes. Afuera, una brisa fría juega y hace contraste con la alfombra de colores cálidos que mitiga la apresurada marcha de los estudiantes que van a su próxima clase o de regreso a los dormitorios. O quizás a un café, buscando el alivio de una bebida caliente.

Dentro de un salón de clases en el edificio de Phillips Hall, un grupo de estudiantes de postgrado comienzan a formar un círculo con las sillas mientras se relajan del estrés del día charlando. Está por iniciar la clase y alisto el material necesario para nuestra discusión semanal. Coloco el montón colorido sobre mi pupitre: página tras página de estelas amarillo-neón que cruzan varios párrafos. Anotaciones múltiples en los márgenes de cada página junto a algunos dibujos torpes de pequeñas caras que despliegan emociones diferentes. Caras alegres, tristes y sorprendidas: estampas de mis reacciones a las ideas cautivadoras presentadas en los artículos asignados para la clase. Artículos que me exponen al trabajo prominente de académicos Latinx.  Un corpus de trabajo que conecta profundamente no solo con mi escritura creativa, pero con mi propia historia inmigrante en Estados Unidos.

Nunca me había sentido inspirada a dibujar como parte de los apuntes para una clase. Pero lo cierto es que nunca había tomado una clase como esta. Una clase en la que durante una semana conversamos de conflictos de Transnacionalismo y Pertenencia, a la siguiente comentamos la colección de poesía Citizen Illegal (Ciudadano ilegal) de José Olivarez (seguido por un evento de lectura con dicho autor en el Centro Cultural Latino Nativo), y a la siguiente analizamos un ensayo de Gloria Anzaldúa en el que la académica chicana explica por qué es importante antologar y publicar el trabajo y las teorías producidas por mujeres de color.

Todas estas fascinantes lecturas y discusiones son motivadas y facilitadas por la profesora Ariana Ruiz quien se asegura de que, aun cuando las opiniones de los participantes puedan tornarse emotivas y opuestas, todas las interacciones ocurran dentro de un espacio de respeto y camaradería. Un espacio en el que estudiantes provenientes de seis países del continente americano, pueden sentirse inspirados a aprender unos de otros, no a pesar, pero especialmente debido a sus diferencias.

Proveniente de California, la Profesora Ruiz tiene un Doctorado en Filología Inglesa con una especialización secundaria en Estudios Latinos de la Universidad de Illinois Urbana-Champaign. Ha sido Profesora de Literatura y Cultura Latino/a en el Departamento de Español y Portugués de la Universidad de Iowa durante cuatro años y dicta clases de pregrado y postgrado que exploran y examinan la experiencia de personas pertenecientes a comunidades latinas de los Estados Unidos.  

La Profesora Ruiz codirige actualmente un Seminario Sawyer de un año auspiciado por la fundación Mellon, “Imaginando Latinidades: articulaciones de pertenencia nacional”, un programa que involucra traer veinticuatro oradores Latinx a la Universidad de Iowa, organizar varios eventos artísticos y culturales y producir un podcast semanal. Este es un esfuerzo tan inspirador y relevante, considerando nuestro actual clima social y político, que decidí entrevistar a la Profesora Ruiz para conocer un poco más acerca de las motivaciones, las expectativas y el trabajo detrás de tan inmenso proyecto. Transcribo a continuación dicho intercambio, editado para propósitos de precisión.  

MMA: ¿Cómo surgió la idea del seminario “Imaginando Latinidades”? ¿Cuál fue la motivación para traer a la Universidad de Iowa estas ideas y preguntas de lo que la latinidad significa en los Estados Unidos?

AR: A través del Programa de Estudios Latinos, junto a Darrel Wanzer-Serrano, profesor del departamento de Comunicaciones y Rene Rocha, profesor del departamento de Ciencias Políticas, empezamos a conversar e imaginar maneras en las que se podrían abordar preguntas sobre la latinidad en el Medio Oeste, cómo la Universidad de Iowa podría convertirse en un espacio para estas conversaciones, y lo que esto podría significar. Esas fueron las ideas que influyeron en nuestra decisión de aplicar para la beca de Seminarios Sawyer de la Fundación Andrew W. Mellon. Aunque es todavía un nuevo programa en la universidad, la especialización secundaria en Estudios Latinos está creciendo en términos de un mayor interés por parte de los estudiantes. Por lo tanto, pensar en la latinidad se volvió importante, especialmente en el contexto del Medio Oeste. La población latina en el Medio Oste es imaginada muchas veces como nueva —recién llegada— cuando en realidad existe una larga historia de presencia latina en la región al igual que en el resto del país. Por eso quisimos traer académicas y académicos latinos a este espacio con el propósito de generar conversaciones y explorar ideas acerca de las latinidades.

MMA: El título que enmarca el seminario, “Imaginando Latinidades”, es muy hermoso y al mismo tiempo invita a reflexionar. ¿Qué se transmite al juntar estas dos palabras y de qué manera se alinea a los objetivos del programa?

AR: Cuando pensamos en “Imaginando Latinidades”, se tomaron en cuenta dos aspectos. Quisimos que el término “latinidad” estuviese en plural para evocar el hecho de que existen una variedad de latinidades que se representan en nuestra vida diaria. El término “Imaginando” aborda la manera en la que los Latinos/as/x son imaginados dentro de los Estados Unidos al igual que la manera en la que nosotros nos imaginamos a nosotros mismos y cómo podemos reinventarnos pensando en el futuro, especialmente cuando consideramos la multiplicidad y aspectos desconocidos de la latinidad. Estas palabras responden, conversan y resisten ideas que vienen de fuera hacia dentro pero también de dentro hacia fuera.

MMA: ¿Qué significa trabajar en un proyecto que lidia con temas de esta naturaleza dentro de un espacio predominantemente blanco? ¿Fue algo que impactó la concepción de “Imaginando Latinidades”?

AR: En el contexto de formas múltiples de imaginar, significa pensar cómo el Medio Oeste se imagina a sí mismo, y cómo la Universidad de Iowa se imagina a sí misma y a su población latina. Cuando pensamos en eso —ya sea alterando ideas acerca de la latinidad, ya sea expandiendo nuestros conceptos sobre la latinidad— todas estas ideas entran en juego cuando iniciamos estas conversaciones en un espacio que es predominantemente blanco, especialmente uno relacionado a la institución. Pero para nosotros también significa involucrar a la comunidad en estas conversaciones. Esto ocurre llevando a cabo los eventos en la biblioteca pública donde son más accesibles y acogedoras para las personas de la comunidad. Producimos también un podcast el cual iniciamos en relación con el Seminario Sawyer para así establecer estos vínculos más allá de Iowa.

MMA: ¿Cuáles son algunos de los resultados e impactos que anticipas con respecto a este programa?

AR: Uno de los principales resultados que anticipamos es resaltar la experiencia de los Latinos/as/x en los Estados Unidos, particularmente aquellos que están aquí en la Universidad de Iowa y en Iowa City. También pensar maneras en las que nuestra especialización secundaria en Estudios Latinos pueda crecer y convertirse eventualmente en una especialización primaria y en un certificado de postgrado. Otro objetivo es que luego de completar el seminario los directores del programa editemos una colección de textos para que así, junto al podcast y las sesiones grabadas en YouTube, existan diferentes maneras de acceder a la información por un período de tiempo más largo. No se trata únicamente del seminario, sino también de su legado.  

MMA: Durante su reciente lectura en la librería Prairie Lights, la escritora cubanoamericana Jennine Capó Crucet colocó nuestras creencias no-cuestionadas en el centro de algunos de los conflictos más importantes en este país. ¿Cómo se conectan las conversaciones que están ocurriendo en el seminario “Imaginando Latinidades” a las palabras de Capó Crucet y cuáles son algunas de las creencias que esperas sean cuestionadas durante los eventos y charlas?

AR: Las personas que estamos trayendo a la universidad para hablar acerca de esta idea de imaginar latinidades provienen de diversos campos. Se trata de personas que trabajan en las ciencias políticas, estudios literarios, sociología, antropología —varios tipos de preparación académica— conversando acerca esta idea. Uno de los temas recurrentes hasta el momento —implícito, no algo que planificamos— es que estos académicos se encuentran trabajando en contra de estereotipos acerca de la experiencia latina en Estados Unidos. Pienso que ese es uno de los temas a los que Capó Crucet se refiere al hablar de nuestras creencias no-cuestionadas. ¿Qué significa analizar nuestras creencias acerca de un grupo particular de personas? ¿Qué significa permitir que este análisis nos haga sentir incómodos y tener que lidiar con esa incomodidad? 

Considero que incluso en el espacio del salón de clases es una conversación que ocurre cuando exploramos estas ideas de latinidad, tanto a nivel de pregrado y postgrado, cuando pido a mis estudiantes suspender sus creencias por un momento para así interactuar con la información y los conocimientos que estamos explorando —que está bien sentirnos incómodos mientras procesamos dicha información. Se trata, por lo tanto, de un viaje académico —un esfuerzo intelectual que no termina. No se trata de que de repente nuestras creencias se solucionen y que enseguida podamos superarlas, sino de recorrer un camino constantemente. Entonces eso es lo que esperamos, que esta no sea una conversación que acabe una vez se complete el seminario, sino una que se genere y que continúe más allá de la Universidad de Iowa.

Ariana Ruiz es Profesora Asistente de Literatura y Cultura Latina en la Universidad de Iowa. Recibió su PhD en Filología Inglesa con una especialidad secundaria en Estudios Latinos de la Universidad de Illinois Urbana-Champaign.

Melanie Márquez Adams es candidata al MFA en Escritura Creativa en español de la Universidad de Iowa.